A Xena nagyobb, mint a Pluto

A németek megmérték egy új Kuiper-objektum átmérőjét. A Xena-nak is nevezett 2003 UB313 “bolygó” kb. 3000 km átmérőjű. A relatív nagy hibahatár miatt akár a mi sajtképű Holdunk is nagyobb lehet. Az új objektum a legnagyobb a Neptunusz 1846-os felfedezése óta. Most már komolyan el kell gondolkodnia a csillagászoknak, hogy mit is nevezünk bolygónak, mert ahogy finomodnak a műszereink, egyre több ilyen objektumot fogunk felfedezni a Kuiper-övben. Van még tíz évünk, és odaér a New Horizons űrszonda, aztán meglátjuk mit talál azon a környéken… Mert akkor ő bizony ott lesz a sűrűjében… A csillagászok 1992 óta több apró objektumot találtak a Neptun és a Plutó pályáján túl, megerősítve ezzel Kenneth Edgeworth és Gerard P. Kuiper 40 éves jóslatát, miszerint a Neptunuszon túl egy kisebb csillagászati objektumokból álló övezet helyezkedik el. Az ún. Kuiper-öv olyan égitesteket tartalmaz, amelyek a naprendszer kialakulása óta érintetlenek. Néhány ilyen égitest valószínüleg megőrizte eredeti felületét (akármit is jelentsen ez). Körülbelül 100.000 hasonló objektum keringhet odakinn (ezt vajon hogyan tippelték meg), 4 milliárd kilométerre a Naptól, a Nap-Föld távolság harmincszorosára. 1992-ben fedezték fel az első ilyen égitestet, ma kb. 700-t ismernek. A Xena kilóg a sorból, mert a bolygók pályájához az ekliptikához képest 45 fokos szöget zár be a pályája és erősen excentrikus, azt feltételezik, hogy a Neptunusz lökte erre a furcsa pályára. A Kuiper-övből indulnak útnak néha az égitestek a Naprendszer belseje felé, hogy ütkösössé váljanak…